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L’accesso a questa incredibile prigione abbandonata è possibile attraverso il pagamento di un biglietto per l’esposizione ” Il comunismo è una prigione”, che racconta la storia dell’Estonia negli anni di dominazione sovietica. Il museo occupa una piccola parte del complesso, ma con un po’ di agilità e di inventiva, una volta dentro, un esploratore abbastanza esperto non avrà difficoltà ad accedere alla parte chiusa e inutilizzata, che è davvero degna di nota.

La prigione di Patarei (in estone: Patarei vangla), conosciuta anche come fortezza del mare di Patarei, è un complesso fortificato nel distretto di Kalamaja a Tallinn, in Estonia. I locali coprono circa quattro ettari di un’ex fortezza marina e prigione, situata sulla riva della baia di Tallinn.

Quella che attualmente è una prigione abbandonata, fu costruita tra il 1830 e il 1837 come parte delle fortificazioni per lo Stato zarista russo su ordine dell’imperatore Nicola I. Nel 1864 Tallinn fu rimossa dall’elenco delle fortezze dell’Impero russo a causa della sconfitta nella guerra di Crimea e il forte fu convertito in caserma.

La Repubblica dell’Estonia, che ha dichiarato l’indipendenza nel 1918, lo ha riconvertito in prigione subito dopo la prima guerra mondiale. Dal 1919 quindi, la funzione principale è stata quella di prigione, durata fino al 2005.

Per gli estoni, Patarei è uno dei simboli più importanti del terrore politico sovietico e nazista.

Nel 1919, il forte sostituì le precedenti prigioni di Tallinn nel castello di Toompea e la torre dell’artiglieria Fat Margaret, che era stata danneggiata dagli incendi durante le rivoluzioni del 1917. Il complesso, che comprendeva anche un ospedale, era la prigione più grande dell’Estonia con una capacità di quasi mille prigionieri. L’edificio fu fortificato con murature interne, tramezzi, cancelli in ferro e doppie sbarre su alcune finestre.

Nel 1925 e nel 1926 furono costruite sezioni separate al secondo piano dell’edificio principale per ospitare il numero crescente di comunisti incarcerati, a seguito del Processo dei 149 (novembre 1924) e del tentativo di rovesciare il governo dopo il 1° dicembre 1924. La sua capacità è stata ulteriormente ampliata per ospitare circa 1.500 prigionieri negli anni ’30, con l’aggiunta del secondo e del terzo blocco. Per risparmiare denaro pubblico, i prigionieri dovevano guadagnarsi da vivere in un laboratorio di cucito, una tipografia, una legatoria e altre strutture situate all’interno del complesso.

L’Estonia finì sotto il controllo dell’Unione Sovietica e fu dichiarata Repubblica socialista sovietica nel luglio 1940. Il presidente del consiglio era il rappresentante del Partito Comunista.

Il personale carcerario fu sostituito da persone fedeli al nuovo regime. La prigione di Patarei divenne l’istituto penale attraverso il quale passavano tutti i funzionari pubblici arrestati, gli alti ufficiali militari, gli ufficiali di polizia e gli uomini d’affari della precedente Repubblica dell’ Estonia prima della loro esecuzione o di essere inviati nei Gulag.

Dopo lo scoppio di una guerra tra l’Unione Sovietica e la Germania, il numero di persone arrestate iniziò a crescere rapidamente nel giugno e luglio 1941. All’inizio della guerra, c’erano 1.651 persone in custodia a Patarei, la maggior parte delle quali fu evacuata nei campi di prigionia siberiani nell’Unione Sovietica. Gli ultimi 150 prigionieri furono portati via da Tallinn in nave, quando il collegamento con le retrovie sovietiche fu interrotto. Meno del 5% dei prigionieri portati in Russia ha rivisto l’Estonia.

Per un breve periodo, nell’agosto del 1941, il carcere cessò di funzionare. Le forze tedesche occuparono Tallinn il 28 agosto 1941 dopo l’evacuazione delle truppe sovietiche. Entro il 28 agosto non c’erano prigionieri a Patarei a parte un piccolo numero di persone rimaste nell’ospedale della prigione. Tutte le istituzioni penali locali (compreso Patarei) e le autorità di polizia passarono sotto il controllo del nuovo regime occupante e del Servizio di sicurezza tedesco (SD).

Il numero di persone arrestate con accuse politiche fu così alto durante i primi mesi dell’occupazione tedesca che, oltre alle prigioni esistenti, furono istituiti campi di concentramento temporanei (i più grandi sono Jägala, Klooga e Vaivara) per ordine della Wehrmacht. Nell’ottobre 1941, 2.600 persone erano già in custodia a Patarei, sebbene la sua capacità normale fosse di 1.200. La prigione di Patarei rimase l’istituzione penale centrale durante l’intera occupazione tedesca.

Principalmente residenti estoni furono detenuti a Patarei, persone che le autorità tedesche avevano accusato per motivi politici e razziali (principalmente ebrei), insieme a criminali locali (atti dannosi per l’economia di guerra, speculazione, ecc.). Poche dozzine di ebrei tedeschi e cechi furono temporaneamente portati a Patarei nel 1943 e circa 300 ebrei furono portati dalla Francia a Patarei nel maggio 1944 (convoglio 73).

Nonostante i dati incerti, è probabile che le esecuzioni di persone detenute a Patarei siano state eseguite negli ultimi quattro mesi del 1941 e all’inizio del 1942. Nei due anni successivi il complesso fu adibito a campo di lavoro forzato.

Nel 1944 ebbero luogo i preparativi per l’evacuazione dei prigionieri dall’Estonia. Patarei divenne un campo di transito, dove si radunavano persone provenienti da altri campi e prigioni. A causa dell’imminente evacuazione, il numero dei detenuti riprese ad aumentare, salendo a circa 4.200.  Molti prigionieri furono mandati in altri campi situati in Polonia o Germania; altri furono arruolati come volontari per l’esercito tedesco. Secondo gli ex prigionieri, le guardie carcerarie liberarono alcuni detenuti prima che le forze tedesche lasciassero Tallinn. Seguì l’offensiva sovietica e l’Armata Rossa riconquistò Tallinn il 22 settembre 1944.

Le attività della prigione furono temporaneamente interrotte nel settembre 1944, ma già a marzo 1945 c’erano 3.620 arrestati solo a Patarei. A causa della mancanza di spazio, i condannati furono presto trasportati nei campi di lavoro forzato nel territorio interno dell’Unione Sovietica. Patarei restò prigione centrale sotto l’amministrazione del Ministero degli Affari Interni della SSR estone.

Con la restaurazione della Repubblica dell’Estonia, Patarei è stata utilizzata come prigione fino al dicembre 2002 poi dismessa e abbandonata.

Nel settembre 2005 il complesso è stato aperto come museo temporaneo dai Musei di Virumaa. Il sito è stato successivamente gestito nell’ambito di un partenariato pubblico-privato come “Parco della cultura”, sede di eventi musicali e artistici, con il complesso edilizio principale in gran parte intatto. Nel 2013 i visitatori sono stati incoraggiati a intraprendere un'”esplorazione urbana” autoguidata della prigione abbandonata senza interpretazione formale o guida.

Europa Nostra, l’organizzazione leader in Europa per la conservazione del patrimonio culturale, ha designato la fortezza navale di Patarei tra i sette siti europei più a rischio nel 2016.

Nel 2019, su iniziativa dell’Istituto estone di memoria storica, è stato aperto nel complesso Il Museo internazionale per le vittime del comunismo e un centro di ricerca di accompagnamento dovrebbero aprire nel 2025.

Se questa prigione abbandonata ha stuzzicato la tua curiosità, ecco una lista di altri forti militari in disuso. Altrimenti perché non esplorare virtualmente i luoghi abbandonati più suggestivi da ogni parte del mondo?

L’obiettivo dell’esplorazione è toccare il fondo e la cima, toccare… per vedere se la porta si apre.
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